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新京报:谁将成为人类之后的地球之王
添加时间:2007-7-23  作者:瘦驼  来源:新京报  点击:2239  
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  多年以前,当我还是个学生的时候,曾经参加过一个关于恐龙灭绝的电视节目。那些中生代的庞然大物的“突然”消失,同其他的物种大灭绝事件一样,带着一种神秘的宿命色彩,让人着迷不已。然而,我对那些有关诞生的故事更感兴趣,比如澄江———我曾在云南澄江那埋藏着寒武纪物种大爆发秘密的灰色岩层前站立良久,那感觉如同朝圣。

  生生死死,在我们这个宇宙一隅的最近的几十亿年里,不断循环往复,展现着一种寻常的姿态。既然我们自信的认为审视过了如此之多的生死故事,为何不以史为鉴,把眼光从过去投向未来,大胆做一个不用负责任的预言者呢?

  100年后 水母时代到来

  7月18日,有气象记录以来最强的特大暴雨突袭济南,频频出现的破纪录的气象事件又一次提醒我们,不管这是不是一个“不便告人的秘密”,全球变暖的脚步正迅速而踏实的向前行进。100年后,两极冰盖将大幅度缩小,海平面上升,大气、海洋环流将发生显著变化。直面挑战的,将是北极熊。北极地区本就是一片大陆拱卫的海洋冰盖,冰盖的瓦解,使北极熊的生存空间大大减小。大型食肉动物处在生物链的顶端,生存需要的领地面积相当可观,如果北极熊被迫向南方的亚寒带和北温带迁移,将直接面对它们的兄弟———棕熊和黑熊的竞争,穿着白大衣的冰原来客能否在本已拥挤的客乡拼得一席之地?(需要特别说明的是,北极熊和棕熊能够杂交,不存在繁殖隔离,所以相当部分动物分类学家将北极熊视作棕熊的一个特殊亚种。)

  听说英国一家博彩公司设赌未来几十年北极熊会不会灭绝,我愿意变卖家产下注它们会灭绝。至于地球的另一端,南极是被海洋拱卫的大陆,即使冰盖消融,南极的企鹅也不会无家可归,而且也不用担心其他大陆的大型动物来南极与它们争夺地盘。

  海洋里,海水温度的上升,空气中的二氧化碳浓度增加,都给生物链底层的浮游植物提供了一个发达的机会,同时,那些同在海洋食物链底层的浮游动物和腔肠动物也会受益(它们基本不用担心人类的捕捞问题)。前些日子,一艘美国的航空母舰被一大群黏糊糊的水母堵塞了水循环系统,这是一个鲜明的信号。

  至于在陆地上,这次不可告人的“发烧”还不至于根本上改变陆地的面貌。

  1亿年后 章鱼,天生的打字高手

  漫长的冰期结束了,漫长的“桑那期”开始了———炎热而潮湿的时期。生物圈又开始喧闹起来。食物链金字塔底层的植物的繁盛给金字塔顶层提供了足够大的空间。在现今的动物里面找不到直接的祖先的新一代的庞大哺乳动物在森林的边缘游荡,它们都长着巨大的耳朵或者满身遍布肉瘤,以释放庞大身躯产生的热量。这时的森林里生长着参天的禾本科植物,看起来像巨大的竹子或者“小”麦。

  海平面上升了几百米,造就了大面积的浅海。如果智慧仍然值得称道,章鱼很有希望成为我们的继任者,现今的章鱼拥有所有无脊椎动物里跟人类最相近的眼和脑的结构。而且,章鱼有八条灵活的腕足,是天生的打字高手。当然一亿年后章鱼很可能是靠直接编码电脉冲而不是发短信互相交流,它的一条或两条腕足会演化成专门的信号天线。

  与此同时,在广袤的禾本科森林某棵大麦树的阴影里,藏着一只食腐的绿色小动物,它的背部皮肤里寄生着蓝藻。蓝藻可以进行光合作用,产生有机质。这个绿怪物可以借此补充营养。更重要的是,它或许并不属于现在已知的任何一个动物门类。

  最适合这种湿热环境的动物是昆虫。许多新的昆虫种类出现了。当然,我们也可以在这个时候找到一些熟悉的品种。比如蟑螂,由于生命力极其顽强,因此它们经历各种环境变化却大难不死,而且,它们的体形外貌也并没有发生太大变化。

  这期间,地球磁场发生了一次磁极倒转。在地磁减弱的那一段时间里,宇宙射线大量的来到地面,导致生物基因组的大规模变异,很多生物死去了,幸好,这场辐射灾难只持续了几百年,这只是一眨眼的时间。然而在这期间,一只“绿色动物”偶然获得了迅速突变和修复有害突变的能力。

  500万年后 老鼠称大王

  时间跨度看起来有点儿大,不过在预言家眼里不过是一瞬。500万年后,地球重新迎来寒冷时期。在冰期面前,人类的“不便告人”的小动作显得太微不足道。这时,欧洲的北部,一直到阿尔卑斯山;亚洲的北部,包括今天中国的大部;北美洲包括纽约华盛顿,都将被厚达数百米的冰雪重新覆盖。

  其实对地球来说,如同一个疟疾病人,冷热总是交替出现。6.8亿年前到5.7亿年前、4.7亿年前到4.1亿年前、3.2亿年前到2.3亿年前以及从250万年前直到现在,地球经历了四次大冰期。

  在冰期的大陆上,动物和植物需要面对的,是寒冷和干燥(冰川封存了地球上大量的水,导致水循环减弱)。由于缺少温度和水分这两个重要的生态因子,生命将会变得萧条。

  此时的地球中纬度地区,如今广大的农田,将被冰原和寒冷的沙漠所取代。在这些地方,如果你还能辨别出那些哺乳动物的大概模样,你会发现它们都变大了,身披长毛,四肢、耳朵、尾巴都比现在的同类小很多。因为只有这样,它们才能减少体温的损失(产热的体重与身长成三次方关系,而散热的体表面积与体长成二次方关系)。

  而如今低纬度的热带雨林,将变成一片草原,这里是投机分子的天堂,剧变给它们提供了机会,而并不荒凉的环境给它们提供了能量。上一次冰期的投机分子是人,这很“让人意外”。它们从消失的树端下到地面,解放前肢直立行走,这是250万年前的事情。而一万年前,冰川退缩,也就是到了间冰期,当地球再次变得温暖的时候,人利用农业创造了文明,以至今日。啮齿动物,就是我们熟悉的老鼠、田鼠、松鼠、豪猪和河狸———它们是很有投机分子的天赋,它们低调(食性广泛,身体娇小),而且反应迅速(繁殖速度快,提供了比别的哺乳动物更快的演化速度)。如果在下一次冰期的一个短暂的温暖时候,一只曾经啃过我的书箱子的老鼠的后裔复原了一块硬盘化石的数据,恰好看到这篇文章,并破译了它的内容,奉我为先知,也并不很值得奇怪。

  如果没有意外,500万年后,奇蹄目动物像马、犀牛,偶蹄目动物像猪、牛、羊将很难熬过冰期,取代它们的将是变大了的啮齿动物———老鼠的后代。而捕食这些大老鼠的,将不是老虎、狮子和狼,这些大型的食肉目动物也同它们的猎物一起消失了,现在小型的食肉动物像貂、鼬的大块头后代将是那时的捕食者。

  那时的海洋将比现在沉寂许多,寒冷和由陆地河流带来的营养补给的减少将使浮游生物大量减少,以此为生的蓝鲸将成为永远的回忆,其他的鲸类由于同样处在食物链的顶端,也难逃灭绝的命运,从此海豚音将不再。

  总的来说,500万年太短,你还能认识那时多数的生物。

  2亿年后 “动植物复合体”诞生

  地球,跟随着太阳系,在银河系中运转,此时进入了一小片布满宇宙碎片的空间。几块偶然逃脱太阳引力清扫的“大石块”与地球迎面相撞,情形如同白垩纪那次一样。撞击和后来的大火给大气层带来了无数的灰尘,遮天蔽日。植物得不到足够的

太阳能
,大量死亡。受其影响,最先灭亡的是仅靠种植几种特定植物和放牧几种特定动物的节肢动物,连那些蟑螂的后代都灭绝了,因为它们的食物太过单一。

  然后是巨型的食草哺乳动物和它们的捕食者。庞大的身躯决定了它们需要太大的领地和太多的食物,食物不济,就会死亡。多数小型的温血动物———个头太小的鸟和哺乳动物也都灭绝了,太小的体形决定了它们会散失太多的能量(现今最小的哺乳动物鼩鼱,几小时不进食就无法保持体温而死亡)。

  海洋里的情形与陆地上类似,张着天线腕足的章鱼也没能幸存下来。

  生物界大洗牌,曾经藏在阴影里的“绿色动物”获得了机会,它们在上次宇宙射线辐射时获得的迅速突变能力让它们的基因组整合蓝藻光合作用的基因,并演化出一套高效的光合作用体系。仅仅靠晦暗惨淡的阳光和遍地尸体提供的充足的氮源,“绿色动物”获得了极大的生存空间。它们模糊了动物和植物的界限。

  同时幸存下来的还有熟悉的老面孔———那些低调生物,多数的细菌和单细胞藻类、单细胞的原生动物、一些水母、一些蠕虫、生存在地下的几种昆虫、几种软体动物、几种鱼、一些蜥蜴和龟、几种演化成地下生活的鸟类,还有少数看起来很“原始”的啮齿类。

  还有所有的“智慧”生命都未曾注意到的,那些天外来客带来的不只是毁灭,还有一些奇怪的可以自我复制的小东西,它们并不是由核酸、蛋白质构成的。它们是硅基生命,靠地球土壤和岩石中数量巨大的硅化物生活。它们的故事,又是很多很多年以后的事情了。

  再往后的故事,最厉害的预言家也不敢开口了。

  还有人问,为什么不说说我们人类的未来?一个冒牌的算命人都知道,不能给自己算命。人类未来的故事,还是交给500万年后那只发现这篇小文的智慧老鼠去讲吧。

  □瘦驼(山东 生物学研究者)

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